Kinderen met een lichamelijke beperking vinden het prettig om met leeftijdgenootjes bij een reguliere vereniging te sporten. De Esther Vergeer Foundation maakt dit mogelijk. Bij de Nijmeegse tennisvereniging Rapiditas voelt de zesjarige Jernilius Martina zich als een vis in het water.

In een tennishal, waar de Nijmeegse tennisvereniging Rapiditas deze winter enkele banen heeft afgehuurd, gaat Jernilius Martina (6) vol enthousiasme in een sportrolstoel zitten. Glunderend rijdt hij naar het veld. Vandaag krijgt hij weer les van zijn trainster Mirella ter Horst. Zij gooit vlak boven hem een tennisbal de lucht in, waarop de jongen deze gretig met een mep over het net slaat. Zijn ouders Gerald en Joëlys en zijn twee broers en zus kijken aan de kant toe. ‘Als het even kan, gaan we met z’n allen mee. We vinden het hartstikke mooi dat hij zoveel lol hieraan beleeft. En hij schijnt het goed te doen. Vorig jaar werd hij verkozen tot Uniek Sporttalent van het jaar’, vertelt een trotse vader.

Jernilius is geboren met één korter been. Met aangepast schoeisel kan hij stukjes lopen, maar rennen is niet mogelijk. Als hij wil sporten, is hij aangewezen op een rolstoel. ‘Ik doe ook al langer aan racerunnen. In een driewielfiets zonder trappers moet ik dan zo hard mogelijk lopen. Voor zwemmen, wat ik ook heel graag doe, heb ik natuurlijk geen rolstoel nodig.’ Roelstoeltennis kwam ruim een jaar geleden op zijn pad. De Sint Maartenskliniek vroeg hem of hij wilde meedoen aan een tennisclinic. Psychomotorisch therapeut Freek Raaijman legt uit dat het Nijmeegse revalidatiecentrum zijn revalidanten stimuleert om extra te bewegen en te sporten. ‘Wij willen laten zien dat er ondanks hun beperkingen nog genoeg mogelijkheden zijn. Dat is niet alleen goed voor hun lichaam en geest, maar geeft ook weer het vertrouwen terug in hun lijf.’

Eenzaam

Het initiatief om kinderen met een beperking in contact te brengen met rolstoeltennis, komt van de Esther Vergeer Foundation, vernoemd naar de zevenvoudig Paralympisch kampioen rolstoeltennis. De stichting laat deze kinderen met de leus ‘Join the Club’ sporten bij gewone verenigingen. Volgens directeur Marie-Louise Lemmen blijkt uit onderzoek dat 70 procent van hen zich eenzaam voelt. ‘Ze geven aan dat het erbij horen het allerbelangrijkste is. Met dit in het achterhoofd, zijn we drie jaar geleden gestart bij reguliere tennisverenigingen, waaronder Rapiditas, om die kinderen daar te laten rolstoeltennissen. Inmiddels doen 25 tennisverenigingen verspreid over het land hieraan mee. De kinderen krijgen les en training met lotgenoten, maar kunnen ook met anderen tennissen. Tennis blijkt hiervoor supergeschikt te zijn. In een rolstoel hoef je niet per se met een andere roller te tennissen. Bovendien zijn tennisverenigingen vaak sociale organisaties die de kinderen met open armen ontvangen.’

Sinds de introductie van het passend onderwijs gaan steeds meer kinderen met een lichamelijke beperking naar de gewone school, net als Jernilius. De Esther Vergeer Foundation merkte dat hierdoor de doelgroep, die voorheen vooral op mytylscholen zat, steeds moeilijker is te vinden. Voor de stichting was dat vorig jaar de reden om samenwerking te zoeken met de Sint Maartenskliniek. Lemmen: ‘Hoe leuk is het om kinderen in een revalidatietraject al met sport in aanraking te laten komen? Omdat de Sint Maartenskliniek dit ook belangrijk vindt, hebben we elkaar direct gevonden. Gezamenlijk hebben we vorig jaar vier tennisclinics georganiseerd. Tijdens zo’n middag geven onze ambassadeurs, zoals Esther Vergeer, Maikel Scheffers en/of Diede de Groot, demonstraties en praten ze over rolstoeltennis. Belangrijk is dat de ouders erbij zijn. Die moeten ook over de drempel. Zij zijn vaak bang dat hun kind zoiets niet kan. Omdat trainster Mirella ter Horst eveneens altijd aanwezig is, kunnen ze ook met haar kennismaken. Als ze dan de smile van hun kinderen zien, zijn ze over de streep.’

Streven naar integratie

De clinics in de Sint Maartenkliniek zijn in eerste instantie bedoeld voor kinderen, maar ook volwassenen mogen eraan deelnemen. Sinds de start begin vorig jaar zijn er verschillende clinic-deelnemers doorgestroomd naar Rapiditas. In totaal neemt Ter Horst nu acht kinderen met een beperking onder haar hoede. Om dit te kunnen doen, haalde ze enkele jaren geleden de KNLTB-applicaties 1 en 2 gericht op rollers. ‘Iedereen is welkom bij ons, beperking of niet. Rapiditas streeft naar integratie. Zelf zie ik het als een uitdaging om het maximale uit deze groep kinderen te halen. Dat geeft hen een enorme stimulans. Jernilius was na de clinic meteen enthousiast. Hij viel mij direct op, zowel zijn tennistalent als zijn persoon. Ik heb hem daarom aangemeld voor de verkiezing van Uniek Sporttalent van het Fonds Gehandicaptensport. Die heeft hij dus mooi gewonnen. Dat geeft hem veel zelfvertrouwen.’ Jernilius merkt zelf ook de voordelen. ‘Ik leer steeds meer vriendjes kennen, ook bij Rapiditas. Omdat ik op tv ben geweest en in de kranten heb gestaan, praten ze ook meer over mij. Dat vind ik wel leuk.’

Het succes van de clinics bij de Sint Maartenskliniek is voor de Esther Vergeer Foundation en het revalidatiecentrum reden om ermee door te gaan. De stichting is al in gesprek met andere revalidatiecentra om het Nijmeegse voorbeeld te volgen. Tennisverenigingen die enthousiast zijn over rolstoeltennis zijn er voldoende, weet Lemmen. ‘We hebben immers dat netwerk van 25 enthousiaste verenigingen. We willen doorgroeien naar ongeveer dertig. Het moet niet te versnipperd raken, zodat de kinderen met een beperking niet alleen bij een club spelen, maar ook samen met lotgenootjes.’