In 2012 mocht ik als eerste Nederlander een exoskelet uitproberen. Met hulp van een therapeut trok ik het robot-loop-pak aan, ik stond op vanuit mijn rolstoel en liep een rondje door de zaal. Of beter gezegd: het pak verplaatste mijn benen in een loopbeweging door de zaal. Het enige dat ik zelf hoefde te doen, was de krukken en mijn gewicht op het juiste moment verplaatsen. Op zich was ik wel gewend om mechanisch te lopen en om weer 1 meter 90 te zijn: ik train mijn spieren elke week in de Lokomat, een ander soort looprobot, op een lopende band. Het was wel speciaal om voor het eerst met een pak in de vrije ruimte te kunnen lopen.

Die avond werd een filmpje over de primeur uitgezonden bij RTL Boulevard. Onder in beeld stond: ‘Marc de Hond loopt weer’. De volgende dag kwam ik bij de groenteman. Die keek me verbaasd aan: ‘Je zit weer in je rolstoel?’ Hij verwachtte op basis van de berichtgeving dat ik voortaan altijd in robot-outfit de winkel in zou wandelen.

Sindsdien blijft er aandacht voor exoskeletten. De aftrap van het WK Voetbal 2014 zou ermee worden verricht (dit werd niet helemaal waargemaakt), een eerste marathon werd ermee gelopen (in een dag), voor het eerst haalde een Nederlander er eentje privé in huis en er kwam zelfs een soort WK-exoskelet. Ik hoef dat allemaal nauwelijks actief te volgen. Altijd als er een ‘weer-lopen-gerelateerd-bericht’ in het nieuws komt, zijn er een hoop mensen die mij de link doorsturen met de vraag of het niet iets voor mij is.

Geweldig dat laboratoria verspreid over de wereld zich inspannen om mensen door technologie in staat te stellen weer rechtop te bewegen. Maar het zal nog een hele tijd duren voordat looprobots een betrouwbare en betaalbare aanvulling zijn op de rolstoel. Je kunt er in het dagelijks leven nog niet veel mee doen.

Een volgende generatie rolstoelafhankelijke mensen zal naast hun stoel ook robotica in huis hebben om zich voort te bewegen of om hun lichaam in beweging te houden. Voor de huidige rolstoelgebruikers is er een geruststellende gedachte: nú ben je rollend echt vele malen mobieler, sneller en wendbaarder dan in een robotpak.